Gedenkteken voor Second Lieutenant Robert Bennie en zijn waarnemer Lieutenant Arthur Metheral, No. 45 Squadron RFC

Periode: WOI
Type: Gedenkteken
Militair of Burger: Militair
Status: Niet van toepassing
Datum registratie: 
05/12/2017
Datum gebeurtenis: 
05/06/1917
Datum inhuldiging: 
18/05/2017
Eigenaar: 
Stad Wervik
  • © Dirk Decuypere, 26/07/2017© Dirk Decuypere, 26/07/2017© Dirk Decuypere, 26/07/2017
Locatie: 
Magerheidestraat, Wervik

Op 18 mei 2017 werden in Geluwe twee gedenkstenen onthuld voor een RFC-piloot en een RFC-bemanning. De tweede gedenksteen betrof Second Lieutenant Robert Bennie en zijn waarnemer Lieutenant Arthur Metheral, No. 45 Squadron RFC. Hun Sopwith 1½ Strutter werd op 5 juni 1917 tijdens een fotoverkenningsvlucht boven Menen in een luchtgevecht neergeschoten. 45 Squadron verloor die dag nog een tweede bemanning in dit luchtgevecht. Waar ze precies neerkwamen, is blijkbaar niet geweten maar ze werden begraven op de Duitse militaire begraafplaats Ehrenfriedhof No. 49 op Ter Hand (Geluwe). De Duitsers registreerden de naam van Robert Smith Bennie echter als Rob S. Benn. In 1955 werden de graven van Lt Bennie en Lt Metheral overgebracht naar Langemark Cement House Cemetery. De naam Rob S. Benn stond niet op de War Office lijsten en hij kreeg enkel de vermelding “A Canadian Officer of the Great War” op zijn grafsteen. Zijn naam kwam op het gedenkteken voor de vermisten Arras Flying Services Memorial. De familie van Robert Bennie reisde in de periode na de Eerste Wereldoorlog naar Europa tevergeefs op zoek naar het graf van hun familielid. Lieutenant Metheral werd correct geïdentificeerd en bij de overbrenging van zijn graf in 1955 kreeg hij de typische CWGC witte grafsteen met zijn naam.

Dank zij het onderzoek van Dirk Decuypere, gepensioneerd leraar en gekend van een aantal boeken en artikels over de luchtoorlog in zijn streek, kreeg Lieutenant Robert S. Bennie 100 jaar nadat hij sneuvelde, toch zijn naam op een grafsteen. Dirk beet zich vast in dit mysterie en na meer dan 10 jaar onderzoek in archieven, dagboeken en andere bronnen kon hij aan de Commonwealth War Graves Commission een dossier bezorgen met voldoende concrete aanwijzingen om op het graf van de onbekende officier de naam van Second Lieutenant Bennie te laten graveren. Hij onderzocht parallel het graf van Lt Drummond die enkele weken voor Bennie en Metheral sneuvelde en naast hen met een verkeerde naam begraven werd (zie afzonderlijke beschrijving van de gedenkplaat voor de Lt Lindsay Drummond).
Op donderdag 18 mei 2017 werd het graf van 2Lt Bennie op Cement House Cemetery opnieuw gewijd. In de namiddag volgde dan te onthulling van de gedenksteen in de Magerheidstraat te Geluwe waar de bemanning Bennie/Wetheral oorspronkelijk begraven werd. Dit gebeurde in de aanwezigheid van familieleden van de twee gesneuvelden, vertegenwoordigers van de Canadese en Britse ambassades, ere-gouverneur Paul Breyne, Youro Casier, burgemeester van Wervik. Defensie zorgde voor de Koninklijke Muziekkapel van de Belgische Luchtmacht en een eredetachement van de Basis Koksijde. De leerlingen van Basisschool De Graankorel lieten 100 witte en rode ballonnen op.
 
Dirk Decuypere schreef een boekje over de gebeurtenissen van 18 mei en 5 juni 1917. Het is voor 10 Euro te koop ligt in het Nationaal Tabaksmuseum, het Erfgoedcentrum en bibliotheken van Wervik-Geluwe. Het boekje met de titel “Bekend bij God en de Duitsers” kan ook besteld worden bij toerisme@wervik.be aan 10 euro met 1.48 euro verzendkosten.